Jeunes enfants : prohiber la télévision pendant les repas

Petite enfance

Selon l’Inserm, la télévision allumée pendant les repas est responsable d’un plus faible développement du langage chez les jeunes enfants.

Des chercheurs de l’Inserm et d’Université de Paris ont rendu publics, le 8 juin 2021, les résultats d’une étude établissant un lien entre le fait que la télévision soit allumée en permanence au moment des repas familiaux et un plus faible développement du langage chez les jeunes enfants. De précédents travaux ont déjà établi que les enfants âgés de 3 à 6 ans passent, en moyenne, près de 2 heures par jour devant les écrans. Grâce au suivi d’une cohorte d’enfants français sur plusieurs années, les chercheurs ont pu mesurer les temps d’exposition aux écrans et plus spécifiquement la fréquence d’exposition pendant les repas de famille, moments clés d’échanges verbaux entre adultes et enfants. Des évaluations du langage ont été menées, en parallèle, afin d’identifier la manière dont le contexte de l’exposition aux écrans peut influencer le développement du langage chez l’enfant.

Pour mesurer ces temps et contextes d’usage des écrans, des questionnaires ont été remplis par les parents des 1 562 enfants de la cohorte suivis à l’âge de 2, 3 et 5 ans et demi. Dans le cadre de l’étude, les parents ont notamment renseigné la fréquence à laquelle la télévision était allumée pendant les repas. L’exposition à la télévision pendant les repas familiaux a été évaluée à plusieurs reprises aux trois âges, à travers la question suivante : « À quelle fréquence la télévision est-elle allumée dans la salle à manger pendant que l’enfant mange à la maison ? ». Avec quatre possibilités de réponse : jamais, parfois, souvent ou toujours. Pour le temps d’écran des enfants, seuls les temps passés devant la télévision, l’ordinateur et les jeux vidéo ont été considérés, précisent les chercheurs de l’Inserm et d’Université de Paris.

L’évaluation du langage des enfants a été effectuée grâce à des questionnaires remplis par les parents lorsque les enfants étaient âgés de 2 ans, puis par des psychologues lorsqu’ils ont atteint 3 ans et 5 ans et demi. Afin de tenir compte du rôle potentiel joué par d’autres facteurs, plusieurs autres variables ont été incluses dans l’analyse statistique, comme des caractéristiques socioéconomiques de la famille (revenus, niveau d’étude des parents…) ou liées à l’enfant (sexe, mode de garde, activités avec les parents…), indiquent les auteurs de l’étude.

Le croisement de ces données a révélé qu’une fréquence plus élevée de télévision allumée – regardée ou simplement allumée en fond sonore ou visuel – pendant les repas de famille était associée à de moins bons résultats en matière de langage. En revanche, le langage de l’enfant ne semblait pas directement lié au temps qu’il passe devant les écrans, ajoute l’étude.

Dans une approche analysant ces relations à chaque âge, le niveau de langage à 2 ans était plus faible chez les enfants « toujours » exposés à la télévision pendant les repas de famille par rapport aux enfants qui ne l’étaient « jamais ». De même, à 3 et 5 ans et demi, les évaluations de langage et le quotient intellectuel verbal étaient plus élevés chez les enfants « jamais » exposés à la télévision pendant les repas de famille, par rapport à ceux qui l’étaient « parfois » ou plus fréquemment. Dans une approche s’intéressant à la temporalité entre l’exposition aux écrans et le développement du langage, le quotient intellectuel verbal évalué à l’âge de 5 ans et demi s’est révélé inférieur chez les enfants qui ont toujours été exposés à la télévision pendant les repas de famille à l’âge de 2 ans comparé à ceux qui ne l’étaient jamais (différence moyenne de 3 points de QI). « Ces résultats encouragent donc à mieux prendre en compte le contexte dans lequel s’inscrit l’exposition aux écrans, et pas seulement sa durée », insiste l’étude.

« Bien que les enfants soient exposés au langage par l’intermédiaire des dessins animés et d’autres programmes vus sur des écrans, l’interaction verbale entre l’adulte et l’enfant est fortement associée à un meilleur développement du langage de l’enfant, explique Jonathan Bernard, chercheur à l’Inserm et co-auteur de l’étude. La télévision pendant les repas peut donc constituer un frein aux interactions verbales de l’enfant, diminuant à la fois la qualité et la quantité des échanges entre enfants et adultes ». La télévision allumée au cours des repas familiaux peut avoir un effet sur l’enfant, en le distrayant, mais aussi sur les parents, en détournant les conversations avec leurs enfants. Les stimulations auditives et visuelles peuvent augmenter les distractions des enfants et des parents dans leur environnement familial et accroître les difficultés pour un enfant d’extraire d’un fond sonore les distinctions phonologiques et caractéristiques syntaxiques propres à la langue et nécessaires à la qualité de son apprentissage, concluent les auteurs de l’étude.

Les résultats de l’étude font l’objet d’une publication dans la revue Scientific Reports, datée du 8 juin 2021.

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